Nevjerojatna pobjeda Aston Ville protiv Liverpoola i danas je tema koja ne silazi s dnevnog reda ljubitelja nogometa u Engleskoj, a novi igrač kluba iz Birminghama Ross Barkley pristup njegove momčadi koji je pomogao da stignu do uvjerljive pobjede rezultatom 7:1 opisuje kao master plan. Ista bi se riječ mogla upotrijebiti i za opis njegove odluke da ovu sezonu provede na posudbi u momčadi Deana Smitha. U dva nastupa upisao je dvije pobjede i dva postinuta gola i čini se kako su Barkley i Villa stvoreni jedno za drugo.


"Nisam mogao ni poželjeti bolji početak. Utakmica protiv Liverpoola je bila savršen način da se pokrenemo. Kad je bilo 5:1, svi smo govorili: 'Možemo ovdje zabiti još golova, oni su spremni za primanje.' Mogli smo zabiti i više golova, ali pobjeda rezultatom 7:2 protiv aktualnog prvaka je poruka svim drugim momčadima u ligi da smo ove sezone spremni za velike stvari." kaže Barkley.

Dok se s momčadi priprema za večerašnji dvoboj protiv Leedsa, liječi i bolno koljeno, koje ga ipak nije spriječilo da doprinese pobjedama Ville u prethodnim utakmicama. "Nije to ništa previše ozbiljno, treba mi par tjedana i sve će se vratiti u normalu." Kaže kako osjeća da bi ovo mogla biti sezona u kojoj će Aston Villa ostvariti dobre rezultate, a on kao netko tko sa 26 godina još uvijek nosi etiketu nerealiziranog talenta povratiti svoje mjesto ne samo u rosteru engleske reprezentacije, nego i izboriti poziciju u startnoj postavi za Europsko prvenstvo sljedećeg ljeta. Naglašava frustracije zbog gledanja reprezentacije na velikim natjecanjima preko TV-a ili, još gore, s klupe za pričuve, te kaže kako sada u njegovoj igri ima puno više zrelosti, dok dodaje kako ima pravu opsesiju za napredovanjem.

Barkley zna da će svoju brojku od 33 nastupa za reprezentaciju povećati samo ako nastavi igrati dobro u Aston Villi, što u potpunosti očekuje. Prije svega, jer je Villa puno bolja momčad nego što je očekivao prije nego što je došao, i to ne samo zbog posljednjih pojačanja kao što su Emiliano Martinez i Ollie Watkins, nego i zbog toga što su se igrači koji su pristigli prošlog ljeta nakon promocije iz Championshipa sada u potpunosti uigrali.

"Bio sam iznenađen kvalitetom momčadi, da budem iskren, zbog toga koliko su nisko na ljestvici završili prošle sezone. U momčadi ima nekih doista sjajnih igrača, a druga stvar koju sam primijetio da ima puno igrača koji su sjajni komunikatori."

To vrijedi i za menadžera: "Imao sam puno razgovora jedan na jedan s menadžerom, razgovora o tome kako možemo napredovati, što nam je nedostajalo prošle sezone i što smo naučili iz prošle sezone. Prošao sam neka teška razdoblja u prošlosti i s Evertonom, kad smo se doista mučili, a onda se nešto jednostavno promijenilo. Menadžer mi je objasnio da je i ovdje nešto 'kliknulo' pred kraj prošle sezone i ja sam to vidio. Postoji puno više razumijevanja o tome kako pobjeđivati u utakmicama u ovoj ligi. Sada imamo igrače s reputacijom i izgledamo doista čvrsto. Svi rade naporno jedni za druge. Na treningu u srijedu su startovi frcali na sve strane i igrači su se ljutili jer su htjeli pobijediti. To je odlično za vidjeti. Bit će pred nama i teških trenutaka, ali držat ćemo se zajedno i ova sezona će biti deset puta bolja nego prošla." kaže Barkley.

On sličan trend očekuje i na individualnom planu. Koliko god da je zadovoljstva donijela pobjeda protiv Liverpoola, ona protiv Leicestera je možda bila i vrednija za Barkleya, jer je upravo on zabio pobjednički gol u nadoknadi vremena. Prošle sezone bi do tada vjerojatno već bio izveden iz igre. Iako nema ružne riječi za Chelsea, činjenica je da je od 21 nastupa u ligi prošle sezone, samo četiri puta odigrao svih devedeset minuta. Smith mu je rekao kako se nada da će on igrati u standardnoj momčadi što je češće moguće i to je glazba za njegove uši.

"Protiv Leicestera sam zabio u posljednjoj minuti, a prošle sezone bih morao izaći iz igre oko šezdesete. Posljednje minute utakmica su one u kojima su obrambeni igrači umorni i tada to možete iskoristiti. Ostajući najspremniji što je moguće ove sezone i igrajući svaku minuti, siguran sam da će biti još golova. Da biste mogli pružati konstantne partije, morate imati i konstantno vrijeme za igru. Za mene je bio sjajan projekt doći ovdje i igrati konstantno, jer nisam toga imao u posljednjih par godina. Stalno je bilo kreni-stani. Sada sam pronašao svoj ritam i osjećam se doista dobro. Igrao sam dvije pune utakmice po devedeset minuta i doista se veselim sljedećoj utakmici. Sada imam čist um i znam što trebam napraviti u svakoj utakmici koja dolazi."

Kaže kako ga je iskustvo učinilo boljim: "Sada mi je26 godina. Sada puno bolje razumijem igru. Razumijem kako doći u priliku za postizanje gola, kako raditi određene stvari, kad se vratiti nazad u dubinu, kad pucati iz daljine, stvarati prilike preko krila ili kroz sredinu, poslati loptu na krilo ili u šesnaesterac, očekivati loptu na drugoj stativi, utrčavati na jednu ili drugu stativu... jednostavno gdje je prilika za gol. Zbog toga što sada to imam, znam da ću u ostatku karijere postizati puno više golova nego do sada."

Barkley je u prošlosti često mogao čuti kritike na račun svog donošenja odluke na terenu, ali vjeruje kako one više nisu utemeljene: "Moj proces donošenja odluka je sada puno bolji nego što je bio kad sam bio mlađi. Jasno je da kad pokušavate kreirati igru, nećete uvijek biti savršeni, ali u većini slučajeva sada napravim dobru stvar jer sam sazrio u igri. Tijekom karantene sam gledao puno svojih utakmica, jer imam opsesiju da napredujem i jer volim nogomet."

Iako se Barkleya često označava kao igrača koji je podbacio u odnosu na očekivanja, vrijedno je napomenuti kako je on danas samo jedan od trojice članova engleske U-17 reprezentacije koja je 2010. godine osvojila Europsko prvenstvo koji danas igraju u Premier ligi. Preostala dvojica su Conor Coady i Jack Butland, dok ostatak te momčadi danas igra u nižim ligama ili su se već oprostili od profesionalnog nogometa. Stoga, možda Barkley zaslužuje nešto više kredita nego što mu se daje.

"To je nešto iz djetinjstva što se nikad nije promijenilo, to koliko volim nogomet. Ništa drugo tome ne može stati na put. Nogomet i moja obitelj, to je sve. Doći na trening i uvijek raditi najjače što možete, uvijek pokušavati napredovati. Ako prođete kroz teško razdoblje, prihvatite to tako kako je i pokušate učiti iz toga. Ja uvijek pokušavam napredovati, čak i kad je u pitanju mentalna snaga igre. Puno sam napredovao tijekom godina i sad sam u godinama u kojima znam da sam spreman, a znao sam to već i prethodnih par godinda, da ću moći pokazati koliko sam dobar ako dobijem redovne prilike za igru."

Željan je pokazati to i na nekom velikom reprezentativnom natjecanju. Nakon što je odigrao sve tri utakmice u grupi na Svjetskom prvenstvu 2014., s klupe je odgledao sve utakmice Eura 2016., a ozljeda mu je uništila priliku za nastup na Svjetskom prvenstvu 2018.

"Igranje za reprezentaciju Engleske bi trebalo značiti sve svakom igraču iz Engleske. Kad je ova sezona u pitanju za mene, fokus je na tome da pomognem Villi da se plasira što je više moguće, a onda da izborim mjesto u reprezentaciji i da igram na Europskom prvenstvu. Najgore je gledati utakmice sklupe, jer vjerujete da možete pomoći momčadi, a nije vam data prilika. Ali to vas čini gladnim da radite još napornije i ne dopustite da se to ponovno dogodi. U posljednje vrijeme nisam bio u reprezentaciji jer nisam igrao u klubu, ali nadam se da ću dobiti priliku u sljedećoj utakmici i krenuti dalje. Vjerujem da će se to, ako nastavim pružati dobre partije u klubu, dogoditi samo od sebe." zaključio je Barkley.